Schwefelige Lebenszeichen

Schwefelige Lebenszeichen

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Anonim

Von Charles Q. Choi, Astrobio.net

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Jegliche schwefelhaltigen Moleküle, die Astronomen auf fremden Welten entdecken, könnten nach Ansicht der Forscher Aufschluss darüber geben, ob diese fernen Planeten das Leben beherbergen oder nicht.

Auf der Erde können Mikroben von der Energie leben, die in schwefelhaltigen Molekülen vorhanden ist, die von Vulkanen freigesetzt werden, und diese Verbindungen im Wesentlichen so "atmen", wie Menschen Sauerstoff atmen. Wenn sich eine ähnliche Art von Stoffwechsel auf einem extrasolaren Planeten entwickelt, könnten die in der Atmosphäre dieser Welt nachgewiesenen schwefelhaltigen Moleküle dazu beitragen, das Vorhandensein von außerirdischem Leben aufzudecken, sagte der Forscher Renyu Hu, ein Doktorand der Planetenwissenschaften am MIT.

Um zu sehen, welche verräterischen Anzeichen ein schwefelabhängiges Leben erzeugen könnte, modellierten Hu und seine Kollegen erdgroße Planeten in den bewohnbaren Zonen sonnenähnlicher Sterne - dh in Gebieten, in denen Welten flüssiges Wasser auf ihrer Oberfläche haben könnten. Diese simulierten Planeten besaßen auf Stickstoff basierende Atmosphären wie die Erde, aber 1000-mal mehr Schwefel.

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Schwefelabhängiges Leben auf der Erde setzt Schwefelwasserstoff als Abfall frei. Die Forscher fanden heraus, dass diese Mikroben den Schwefelwasserstoffgehalt um das Zehnfache erhöhen könnten, was sie auf einem Planeten ohne ein solches Leben wären.

Aus interstellaren Entfernungen wäre es schwierig, Schwefelwasserstoff (H 2 S) von Wasser (H 2 O) auf den Oberflächen von Exoplaneten zu unterscheiden. Die Forscher rechnen jedoch damit, dass sich in der Luft durch zusätzlichen Schwefelwasserstoff in der Atmosphäre mehr reine Schwefelaerosole bilden, die Astronomen anhand ihrer charakteristischen Spektren oder Fingerabdrücke im sichtbaren und infraroten Wellenlängenbereich nachweisen können.

"Schwefelwasserstoffemissionen von der Oberfläche würden einen großen Einfluss auf die atmosphärische Zusammensetzung eines Planeten haben", sagte Hu.

Noch wurden keine erdgroßen Planeten in den bewohnbaren Zonen sonnenähnlicher Sterne entdeckt. "Die Charakterisierung der Atmosphären von Exoplaneten war bisher auf nahegelegene Planeten beschränkt", sagte Hu.

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Hu warnte auch davor, dass Schwefelwasserstoff keine schlüssige Signatur des Lebens ist. "Wir müssen unsere Annahmen gründlich testen", sagte er. "Es könnte zum Beispiel sein, dass der Vulkanismus enorme Mengen dieses Gases produzieren könnte."

Schwefelwasserstoff ist nicht das einzige Biosignaturgas, das die Forscher untersuchen.

"Wir wollen so viele wie möglich untersuchen - schauen Sie sich viele, viele Gase in der Erdatmosphäre an und prüfen Sie, ob es sich auch um Biosignaturen handelt", sagte Hu.

Hu und seine Kollegen Sara Seager und William Baines erläuterten ihre Ergebnisse am 26. Mai beim Treffen der American Astronomical Society in Boston.